PCB’s: una amenaza que persiste

Bifenilos Policlorados PCBs
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¿Qué son los PCB’S?

Los Bifenilos Policlorados (PCB’s por sus siglas en inglés) son compuestos químicos creados por el ser humano, familia de los hidrocarburos que se caracterizan por contener átomos de cloro, carbono e hidrógeno (Collins, 2017)

Los PCB’s comenzaron a fabricarse en los Estados Unidos en 1929, y se usaban comúnmente como:

  • Aceites de transformadores, capacitores y reguladores eléctricos.
  • Aceites para motores y sistemas hidráulicos.
  • Balastros de fluorescentes.
  • Materiales aislantes para cable.

Tras descubrir que los PCB’s eran sustancias tóxicas que representaban una amenaza a la salud humana, su fabricación se prohibió en 1979 (Mayo Clinic, 2018), y desde entonces la lista de compuestos PCB’s prohibidos en Estados Unidos ha crecido a 209 (EPA, 2018).

¿Dónde se encuentran los PCB’s?

A pesar de que su fabricación se prohibió a finales de los años 70s, su prolongado uso por más de 50 años ha hecho que estas sustancias aún se encuentren presentes hoy en día.

Los PCB’s suelen encontrarse en sitios industriales antiguos y fábricas (mayor a 30 años). Mientras más antigua sea la instalación eléctrica de un sitio, mayor es el riesgo de que contenga PCB’s.

La búsqueda de estas sustancias debe priorizarse en áreas donde haya o se tenga conocimiento de que existieron transformadores, generadores eléctricos y talleres de reparación.

¿Cuáles son sus peligros asociados?

El Centro Internacional de Investigaciones sobre el Cáncer y la Agencia de Protección Ambiental de los EEUU (EPA) han catalogado los PCB’s como sustancias perjudiciales para los humanos basados en varios estudios realizados a personas que tuvieron una exposición constante a estas sustancias.

Desde su prohibición en 1979, diferentes estudios han revelado que la exposición prolongada a los PCB’s ocasiona problemas a la salud (WHO Regional Office for Europe, 2000) como:

  • Múltiples formas de cáncer;
  • Presión alta;
  • Aumento de los triglicéridos y colesterol;
  • Problemas en la piel; y
  • Afectación de sistemas inmunológico, endocrino y neurológico, entre otros.

¿Cómo se liberan los PCB’s al ambiente?

A parte de su toxicidad, los PCB’s se caracterizan por ser muy persistentes (no se degradan fácilmente en el ambiente) y por su bio-acumulación (cuando son ingeridos por un organismo, estos se acumulan en sus tejidos, afectando no solamente al organismo en sí, si no que también a los que lo ingieren después) (Mayo Clinic, 2018)

Los PCB’s puede ser liberados al ambiente a través de derrames de aceite en equipos eléctricos, disposición de residuos eléctricos o vaporización de aceites.

Los derrames de aceite ocasionados por la manipulación o el mal estado de equipos eléctricos, suelen ocurrir en el suelo. No es necesario que estos derrames sean de gran volumen, ya que si son constantes y prolongados en el tiempo, eventualmente pueden llegar a afectar cuerpos de agua superficial (ríos y costas), donde luego pueden ser consumidos por organismos marinos y posteriormente por humanos; o bien impactar acuíferos., donde luego son consumidos por humanos a través del agua.

Algunos PCB’s son volátiles y pueden llegar a generar vapores que se liberan al aire. Estos procesos se ven intensificados cuando los materiales con PCB’s son sometidos a procesos de alta temperatura o son incinerados (ASTDR, 2000).

Cuando los dispositivos eléctricos que contienen PCB’s no son desechados correctamente, estos pueden terminar en los rellenos sanitarios, donde se liberan a través de lixiviados que contaminan y suelo y fuentes de agua.

También, existe la posibilidad de que una persona en contacto directo con PCB’s pueda verse afectada, en especial cuando se manipula equipo eléctrico que los contengan, por ejemplo el personal de un taller que repare transformadores eléctricos.

Es importante que si se cuenta con aceites dieléctricos fabricados antes de 1983, o con la certeza de que estos han sido abiertos (independientemente de su fecha de fabricación) se tomen muestras del aceite dieléctrico para analizarlo y determinar si contienen PCB’s.

Si hay sospechas de que pudieran haber ocurrido derrames, es importante llevar a cabo muestreos de suelo y una caracterización del contaminante en el sitio para tomar decisiones en cuanto a estudios para evaluar el riesgo de  su afectación o necesidad de aplicar medidas de remediación.

Legislación asociada a los PCB’s

En el 2002, Costa Rica se suscribió al Convenio de Estocolmo sobre los Contaminantes Orgánicos Persistentes, en el cual los Estados participantes se comprometieron a adoptar medidas jurídicas y administrativas para eliminar la producción y utilización de los productos químicos enumerados en el su Anexo A, dentro de los cuales se incluyen los PCB’s (PNUMA, 2009)

A partir de este compromiso, el gobierno, a través de la Dirección de Gestión de Calidad Ambiental, elaboró, y ha venido implementando el Reglamento No. 40697.MINAE-S para la identificación y eliminación ambientalmente segura de los Bifenilos Policlorados (2018) con el fin de alcanzar las metas internacionales, a saber:

  • Para el año 2025, no utilizar aceites con PCB’s; y
  • Para el año 2028, eliminar todas las existencias de PCB’s

El Ministerio de Salud también contempla los PCB’s en los Reglamento No. 37757-S sobre Valores Guías en Suelos para Descontaminación de Sitios Afectados por Emergencias Ambientales y Derrames, y el Reglamento No. 32327-S para la Calidad del Agua Potable donde estipula los valores de concentración máximos permitidos de concentración en el suelo y en el agua para consumo:

Reglamento No. 37757-S: Valores Guía en Suelos para Descontaminación de Sitios Afectados por Emergencias Ambientales y Derrames Valor de Prevención 0,0003 mg/kg
Valores de intervención según el uso de suelo Agrícola Residencial Industrial
0,01 mg/kg 0,03 mg/kg 0,12 mg/kg
Valor de prevención: Valor de concentración máximo sobre el cual se considera que el suelo está  potencialmente contaminado. Se requiere un seguimiento por parte de las autoridades de Salud.
Valor de intervención: Valor de concentración máximo sobre el cual se considera que el suelo está contaminado. Se requiere tomar medidas de remoción o remediación del suelo.
Reglamento No. 32327-S: Calidad del Agua Potable Valor Máximo Admisible 0,0005 mg/l
Valor máximo admisible: Concentración máxima de una sustancia en el agua para que ésta se considere potable.

Nuestro Trabajo con PCB’s

El equipo de Futuris Consulting formó parte del proyecto Manejo Integral de PCB’s en Costa Rica, llevado a cabo por la Dirección de Gestión de Calidad Ambiental (DIGECA).

En agosto del 2017, Futuris realizó 17 muestreos de suelo en ocho planteles eléctricos a largo del país como parte del proyecto que pretende identificar y eliminar la presencia de PCB’s en Costa Rica.

Futuris también ofrece el servicio de auditorías ambientales, las cuales se pueden realizar en procesos de adquisición o fusión de empresas, en las que evaluar la presencia de equipos o contaminación por PCB’s es una parte crucial.

Bibliografía
  • ASTDR. (2000). PUBLIC HEALTH STATEMENT POLYCHLORINATED BIPHENYLS (PCBS). Agency for Toxic Substances and Disease Registry. Fuente.
  • Collins, S. M. (2017, junio 23). What You Need To Know About Polychlorinated Biphenyls (PCBs). Fuente.
  • Mayo Clinic. (2018, junio 9). I’ve heard that salmon is high in dangerous PCBs. So what are PCBs and what risk do they pose? Fuente
  • MINAE. Reglamento para la identificación y eliminación ambientalmente segura de los Bifenilos Policlorados, 40697-MINAE-S § (2017).
  • Ministerio de Salud. Reglamento para la Calidad del Agua Potable, 32327-S § (2005).
  • Ministerio de Salud. Reglamento sobre valores guía en suelos para descontaminación de sitios afectados por emergencias ambientales y derrames, 37847-S § (2013).
  • PNUMA. (2009). Convenio de Estocolmo sobre Contaminantes Orgánicos Persistentes (COP). Ginebra: PNUMA. Fuente.
  • WHO Regional Office for Europe. (2000). Polychlorinated biphenyls (PCBs). Fuente.